Sábado - 04.Abril.2020
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Mercedes-Benz Clase S: historia y antecedentes - 2 de 7: Mercedes-Benz W116

Por Miguel Galán

Los anticuados y espartanos W108 / W109 eran una evolución de los Mercedes-Benz W111 / W112 (lanzados en 1959) y tanto su tecnología como sus líneas estéticas languidecían ante productos más “mordernos” como el Lancia Flaminia, el Jaguar XJ, el Rover P6 o el mismísimo Citroën DS, que aunque llevaba ya varios años en el mercado seguía siendo un vehículo puntero en diseño en tecnología. Esto llevó a Mercedes-Benz a comenzar ya en 1966 el desarrollo de una nueva berlina de lujo que fue lanzada en 1972 bajo el código W116.

A pesar de ser sólo 6cm más largo que su antecesor, el Mercedes-Benz W116 ofrecía una imagen mucho más moderna y poderosa que la de su antecesor manteniendo a la vez la elegancia, calidad y robustez que se suponía al que era uno de los coches más lujosos del mercado. De hecho tanto sus líneas interiores como exteriores fueron todo un éxito y sirvieron para inspirar más de veinte años de diseño en la casa de Stuttgart. No hace falta fijarse mucho para descubrir que hasta la llegada del W210 (el cuatro ojos) todos los Mercedes-Benz tenían ese inequívoco aire de familia tanto en el diseño de la carrocería como en el de sus salpicaderos.

En el diseño del Mercedes-Benz W116 se prestó especial atención al comportamiento del coche en caso de accidente y en la protección de su ocupantes. Esta nueva súper berlina equipaba zonas de deformación programada tanto en la zona delantera como trasera y habitáculo con periferia reforzada. Como novedad frente a su antecesor, presentaba zonas de alta protección también en los laterales, un detalle muy importante en un coche que tenía una batalla de casi tres metros, lo que significa que en caso de accidente lateral se evitaba que el otro vehículo entrase literalmente dentro del coche. Además el depósito de combustible se situó sobre el eje trasero (y no bajo el maletero), los intermitentes pasaron a “morder” las aletas para que fueran visibles también lateralmente y los faros principales podían equipar lavafaros. Por su parte, el salpicadero estaba totalmente acolchado y los mandos e interruptores principales deformables para minimizar las lesiones de los ocupantes.

Otra característica estética de los Mercedes-Benz W116 era que, a pesar del discreto aumento en las dimensiones respecto a su antecesor, ofrecía una imagen más ligera y dinámica con un frontal mucho más bajo gracias a la incorporación de los faros horizontales (otro detalle característico de Mercedes-Benz durante más de veinte años).

Sólo había un detalle en el diseño del Mercedes-Benz W116 que pudo ser crítico para sus adinerados propietarios, sobre todo aquellos que usaban chofer. El caso es que es que los refuerzos introducidos en pro de la seguridad hacían que a pesar de tratarse de un coche ligeramente más grande que su antecesor el espacio trasero era ligeramente más limitado que el de su predecesor. En cualquier caso, esto no supuso un problema porque cuando se puso a la venta en el año 1972 se lanzaron simultáneamente las versiones “normales” SE de “sólo” 4,96m y las versiones largas SEL de 5,06m, que presumían de ofrecer 10cm adicionales para las piernas de los pasajeros traseros.

Las  mejoras del W116 respecto a su antecesor fueron también de gran importancia, sobre todo en lo que respecta al comportamiento dinámico. El artífice de este paso de gigante fue la sustitución de la suspensión trasera de semiejes oscilantes con amortiguador central de los W108 / W109 por un nuevo esquema de ruedas independientes con doble brazo transversal, amortiguadores telescópicos y posibilidad de regulación hidráulica de la altura (de serie en los modelos SEL).

La presentación oficial del Mercedes-Benz W126 se hizo durante el salón internacional del automóvil de París en 1972 y en ese momento se anunció el lanzamiento de los modelos 280, 350 y 450 aunque este último llegaría al mercado a finales de año al igual de la carrocería larga SEL.

Los modelos 280 equipaban el bloque de seis cilindros en línea y 2.746cc. Los modelos 280S con carburador Solex ofrecían 160cv mientras que los modelos dotados con inyección alcanzaban los 185cv y se comercializaba tanto en versión corta (280 SE) como en versión larga (280 SEL). Los 280 equipaban cajas de cuatro velocidades tanto manuales como automáticas. Además los modelos de inyección (280 SE – 280 SEL) disponían en opción de un cambio manual de cinco velocidades.

Los modelos 350 SE / 350 SEL equipaban el motor V8 de 3.499cc y 200cv y se podían solicitar con cambio manual de cuatro velocidades o automático de sólo tres relaciones, la misma que equipaba el V8 de 4.520cc y 225cv que escondía bajo el capó el más potente 450 SE / 450 SEL dotado de inyección electrónica desarrollada por Bosch.

Al igual que en su antecesor el equipamiento era único (y escaso) aunque podía ser ampliado gracias a la existencia de una amplísima lista de opciones que en ocasiones suponían un incremento en la tarifa final del vehículo de más del 50% de su valor inicial. En cualquier caso, los modelos 450 SE / SEL contaban como equipo de serie con tapizado de cuero, inserciones de madera, aire acondicionado, cierre centralizado y techo solar (elementos opcionales en los 280 / 350).

El éxito entre la crítica y entre el público no se hizo esperar y el Mercedes-Benz W116 se alzó con el premio de coche de año en Europa en 1974.

En el salón del automóvil de Ginebra de 1975 se lanzó el que sería, con permiso del exclusivísimo W100, el buque insignia de Mercedes-Benz: el 450 SEL 6.9 con motor V8 de 6.834cc y 286cv a sólo 4.250rpm. Este bloque V8 derivado del que equipaba el W100, era de hierro funido, estaba construido a mano, equipaba culatas de aluminio con árboles de levas independientes y válvulas con cuerpo de sodio. Además, una vez construido era probado durante 225 minutos de los que 40 eran con el motor “a tope”.

Este motor V8 6.9 no tenía varilla de nivel de aceite, que se medía con el mismo tapón de llenado. Además, gracias a la nueva junta de culata que eliminó la necesidad de reapretar los pernos y a los elevadores hidráulicos de las válvulas,  las revisiones de este coche se pasaban cada 80.000km, siendo necesario nada más que el cambio de aceite y filtros cada 20.000km (estamos hablando de 1975). Cierto es que un mientras que un Cadillac Fleetwood costaba 16.000$ el Mercedes-Benz 450 SEL 6.9 alcanzaba los 50.000$ (y no olvidéis que seguimos en 1975) y que el coche no equipaba elementos queridos por los americanos como unos simples retrovisores eléctricos.

Como curiosidad del mercado americano muchos compradores equipaban a sus Mercedes-Benz 450 SEL 6.9 con una unidad de control automático de temperatura (lo que viene a ser un climatizador) fabricado por Chrysler. Además se introdujo la opción a coste cero de eliminar el anagrama trasero de“450” y mantener el de “6.9” para que sus compradores no se sintieran menospreciados y estuvieran seguros de que nadie confundiría su vehículo con un 450 SEL “normal” de sólo 4.520cc y 40.000$...

A finales del año 1975 se produjo una ligera actualización estética del Mercedes-Benz W116 que aportó pequeños detalles de equipamiento, nuevas tapicerías y la introducción de la inyección electrónica Bosch que permitió reducir notablemente el consumo de sus motores a cambio de unas leves pérdidas de potencia. Con este cambio, los 280 SE / SEL pasaron a ofrecer 177cv, los 350 SE / SEL 195cv y los 450 SE / SEL 217cv. Curiosamente el modelo básico 280S, que seguía alimentado por carburador, también redujo su potencia hasta los 156cv.

A lo largo del año 1977 comenzó la comercialización oficial del Merceces-Benz W116 en los Estados Unidos de América y Canadá. Los modelos “americanos” estaban fabricados en su mayor parte en la factoría venezolana de Barcelona y se caracterizaban por sus cuatro faros redondos y por las exageradas defensas que exigía el gobierno americano que incrementaban la longitud del coche en 26 centímetros en el caso de las variantes cortas SE y en 27’3cm las variantes largas SEL.

Las exigentes normativas americanas en materia de polución hicieron descender los niveles de potencia en todas las versiones. Los 280 SE / SEL ofrecían 142cv, los 450 SE / SEL 180cv y el 450 SEL 6.9 250cv. Los modelos 280S no se ofrecieron en el mercado norteamericano por estar alimentados por carburador y los 350 SE / SEL porque después del “americanizarlos” ofrecían las prestaciones de los 280 con los consumos de los 450.

Otra particularidad de los modelos americanos es que a pesar de equipar suspensión hidráulica, ésta tenía la función de nivelación automática capada porque el administración nacional americana de seguridad vial, la NTHSA, declaró que esta función era ilegal (¿¿???).

En 1978 se mejoró el sistema de inyección y los 280 SE / SEL pasaron a ofrecer 185cv, los 350 SE / SEL 205cv y los 450 SE / SEL 225cv. En exclusiva para el mercado norteamericano se introdujo el primer bloque diésel en la historia del clase S. Se trataba de un bloque de cinco cilindros, 3.005cc y 111cv y se comercializó sólo con la carrocería corta con el nombre de 300 SD.

Pero el año 1978 y el Mercedes-Benz W116 pasaron a la historia por haber sido el año en el que el Mercedes-Benz introdujo el sistema antibloqueo de frenos en el mercado europeo al ofrecerlo como primicia (y como opción) en el W116. En este punto conviene aclarar que el antibloqueo de frenos no es invento de Mercedes-Benz sino de Bosch y que ya se usaba con anterioridad en aviación para facilitar el frenado de las aeronaves una vez habían aterrizado.

En 1979 el Mercedes-Benz 300 SD introdujo un nuevo bloque de 2.998cc y 121cv en sustitución del anterior de 3.005cc y 111cv.

En 1980 cesó la fabricación del Merceces-Benz W116. Se llegaron a fabricar casi medio millón de unidades de las que más de siete mil fueron del exclusivo 450 SEL 6.9.

 

 

Otros capítulos del artículo:

Mercedes-Benz W108 / W109

Mercedes-Benz W126

Mercedes-Benz W140

Mercedes-Benz W220

Mercedes-Benz W221

Mercedes-Benz W222

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